Diez preguntas y respuestas sobre la crisis climática de Santa Cruz

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Incendios forestales en octubre de 2023. Fuente: Google Earth Engine, Fire Information for Resource Management System (FIRMS), octubre de 2023.

Fundación Tierra

La convergencia de la contaminación del aire, temperaturas extremas e incendios forestales está provocando una crisis climática que preocupa a Santa Cruz. Una densa humareda inunda la ciudad más poblada de Bolivia, exponiendo a la población a partículas finas de contaminantes que pueden provocar enfermedades respiratorias y pueden complicar enfermedades relacionadas con el asma y problemas cardiacos. Esta situación se agrava porque coincide con días de calor extremo con temperaturas máximas iguales o superiores a 40º C.

Entendiendo la importancia de contar con información clara, hemos preparado respuestas a algunas de las interrogantes sobre esta problemática.

1. ¿Cuán grave es la contaminación del aire?

En la capital cruceña, el día más contaminado se registró este martes, cuando el Índice de Calidad del Aire (ICA) llegó 313, según el reporte de la Secretaría de Medio Ambiente de la Alcaldía Cruceña, esto implica que se encuentra en un «nivel peligroso».

Sin embargo, según IQAir (una plataforma que mide la calidad del aire a nivel internacional), el día que mayor contaminación se registró fue el sábado 21 de octubre, cuando el ICA marcó 175, que en una escala de 0 a 500 es considerado como “muy perjudicial” para la salud. Cuando el ICA se sitúa entre 201 a 300 se considera como “muy dañino” para la salud, y entre 300 a 500 como “muy peligroso”.

Según las predicciones del IQAir (una plataforma que mide la calidad del aire), la contaminación del aire se mantendrá en los niveles actuales hasta fines del mes de octubre (2023), con probabilidad media para escalar a valores ICA superiores a 200, lo que significaría pasar a la categoría de “muy dañino”.

Según información de los organismos de salud, estos datos significan que todos podríamos experimentar efectos en la salud. Por ello, la población en general debe limitar el esfuerzo prolongado al aire libre y los grupos sensibles deben evitar esfuerzos prolongados al aire libre.

2. ¿Existe presencia de partículas finas en el aire en forma de cenizas o similares?

Las partículas muy pequeñas equivalentes al 3% de un pelo humano se miden como materia particulada atmosférica PM 2.5 (µg/m3). Para tener una idea, en un día muy claro y sin neblina, la concentración de PM 2.5 puede ser tan baja como 5 μg/m3, mientras que una concentración de PM 2.5 mayor a 35.4 μg/m3 es considerada no saludable o insalubre.

En el mes de octubre, la concentración PM2.5 osciló entre 25 a 35 μg/m3 en Santa Cruz, según los reportes de IQAir. Cuando el PM2.5 está por debajo de 35 μg/m3 se considera que la concentración es moderada y por encima como “no saludable para grupos vulnerables”, lo que quiere decir que se incrementa la probabilidad de enfermedades respiratorias en personas sensitivas y pueden agravarse otras enfermedades cardiopulmonares.

3. ¿Cuáles son las causas de la mala calidad del aire?

En general, la principal causa son los incendios forestales. Cada año, entre los meses julio y octubre (incluso noviembre) las quemas provocadas por la intervención humana se multiplican en diferentes zonas de la Chiquitanía y Amazonía y éstas tienden a convertirse con facilidad en incendios descontrolados cuando coinciden con la presencia de ráfagas de viento.

En específico, la contaminación de estas semanas es una consecuencia de los incendios forestales que ocurrieron en septiembre y a inicios del mes de octubre al norte y noroeste de la urbe cruceña. Entre San Ignacio de Moxos, Guarayos, Norte Integrado de Santa Cruz y el norte del trópico de Cochabamba se registraron varios incendios y focos de calor. Las emisiones de humo fueron arrastradas por las corrientes de viento hacia la ciudad cruceña. La mala calidad del aire empeoró con los incendios que se produjeron en cercanías de la mancha urbana de los principales municipios que rodean a la ciudad capital.

Escala del Índice de Calidad del Aire según la norma US-EPA 2016

4. ¿Quiénes están detrás de los incendios forestales?

Los principales involucrados en la tala y quema de los bosques son los directos interesados en la ampliación de la frontera agropecuaria y puesta en producción de nuevas tierras para cultivos de exportación.  Se puede identificar al menos tres protagonistas: i) Grandes y medianos propiedades ganaderas. Este grupo económico situado a lo largo de las franjas de penetración de la frontera agropecuaria suele practicar la quema recurrente de pastizales y nuevas tierras.  ii) Productores soyeros de todo tamaño, incluyendo empresas agropecuarias, colonias menonitas y comunidades campesinas de las zonas de colonización, territorios indígenas con derecho de uso cedidos a privados. iii) Beneficiarios de comunidades con autorizaciones de asentamiento en tierras fiscales (TIERRA, 2019).

5. ¿Cuál es la relación entre incendios forestales y deforestación?

La tala y quema es una técnica obsoleta que sigue utilizándose para la deforestación o desmontes. Por lo tanto, existe una relación directa entre incendios y deforestación. En los últimos tres años, la deforestación anual sigue en ascenso en el departamento de Santa Cruz. El 2020 la deforestación alcanzó 163 mil hectáreas, el 2021 227 mil hectáreas y el año pasado (2022) 302 mil hectáreas.

Santa Cruz concentra cerca del 80% de la deforestación nacional. Según el reporte de Global Forest Watch (GFW), el 2022, Bolivia ocupó el tercer lugar entre los países del mundo con mayor pérdida de bosques primarios, después de Brasil y República Democrática del Congo.

6. ¿Cuál es el comportamiento del calor extremo durante el mes de octubre?

Se registró un evento extraordinario  de tres días consecutivos de calor extremo con temperaturas máximas iguales o superiores a 40º C en la ciudad de Santa Cruz. El día domingo 23 de octubre marcó 40ºC, lunes 23 de octubre, 41º C; y para el martes 24, 41º C. 

7. ¿Es normal esta ola de calor?

Históricamente, los días de 40º C o más no existían hasta la década de 1980 en la ciudad de Santa Cruz. En adelante, fue apareciendo paulatinamente llegando a un promedio anual de tres días no consecutivos. El aumento de la temperatura media ha sido constante en los últimos años, pasando de 24,7º C a 25,8º C entre los años 1980-2020, lo que trajo consigo la aparición de días calor extremo.

8. ¿Qué sucederá en el futuro con respecto a las temperaturas extremas?

Según las proyecciones de un reciente estudio de Fundación TIERRA, los días con temperaturas máximas iguales o mayores a 40º C aumentarán aceleradamente al año 2060. En el “Escenario ambicioso” (deseable), con una reducción efectiva de la deforestación y acciones de cuidado ambiental, los días de calor extremo alcanzarán 13 días por año. En el “Escenario intermedio”, con una reducción parcial de la deforestación y algunas acciones de conservación ambiental, los días de calor extremo subirán a 17 días anuales. En el “Escenario pesimista”, sin ninguna reducción de la deforestación ni acciones ambientales, los días de calor extremo serán de 28 días por año.

Gráfico de días de calor extremo al 2060 en Santa Cruz 

9. ¿Qué medidas tomaron las autoridades departamentales?

En fecha 23 de octubre, se reunión el Comité de Operaciones de Emergencia Departamental (COED) y declaró “alerta roja sanitaria” debido a la contaminación por humo y, producto de los incendios. Entre otras medidas, el COED recomienda el monitoreo municipal de quemas e incendios, exige acciones legales por parte de la ABT para sancionar a las personas involucradas en los incendios, y suspender las actividades escolares hasta que mejore la calidad del aire.

10. ¿Dónde consultar más información sobre la calidad ambiental y otros indicadores medioambientales de Santa Cruz?

El Gobierno Departamental de Santa Cruz ha presentado a inicios de 2023 el Sistema Integrado de Monitoreo Ambiental (SIMA), sin embargo, hasta la fecha la plataforma digital presenta datos no actualizados.

Se recomienda consultar en la siguiente plataforma internacional de World Air Quality Index project: https://aqicn.org/station/santa-cruz-de-la-sierra-e3-bolivia-scz-6d5848/

Referencias consultadas:

TIERRA (2019). Fuego en Santa Cruz. Balance de los incendios forestales 2019 y su relación con la tenencia de la tierra. TIERRA. Disponible en: https://n9.cl/3j98d

World Air Quality Index project (s/f).  World’s Air Pollution: Real-time Air Quality Index. Disponible en: https://waqi.info/#/c/7.567/56.603/1.9z

TIERRA (2023) Cambio Climático en Santa Cruz, nexos entre clima, agricultura y deforestación. TIERRA. Ver: https://n9.cl/rhhw4

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